La primera novela de Dinaw Mengestu

El escritor Dinaw Mengestu nació en Addis Ababa en 1978 y marchó con dos años a los Estados Unidos junto a su madre y su hermana, su padre ya había emigrado durante los años del régimen del DERG. Se graduó en Literatura Inglesa en la Universidad de Georgetown y luego en Bellas Artes, especialidad Ficción (lo que los americanos llaman programa “MFA”), en la Universidad de Columbia. Ha trabajado como periodista y profesor en la universidad. Su primera novela, que lleva el título de un verso del Infierno de Dante,  The Beatiful Things that Heaven Bears (La bellas cosas del cielo, 2007) recibió numerosos premios y buenas críticas. En 2010, Dinaw  publicó su segunda novela, How to Read the Air, traducida ya al castellano (El lugar del aireLumen).

Me acabo de leer The Beautiful Things that Heaven Bears, una novela de personajes más que de argumento. Stephanos, el personaje principal y narrador, es un etíope de unos cuarenta años que huye a los Estados Unidos después que los soldados de la Revolución Roja mataran a su padre en Addis Ababa. Se establece en un barrio humilde de Washington (Logan Square) donde viven afroamericanos y allí regenta un colmado que está de capa caída. Su vida transcurre sin demasiados alicientes y le invaden los sentimientos de culpa, nostalgia y soledad. Comparte sus mejores ratos con otros dos inmigrantes, Keneth o “Ken, the Kenyan” y Joseph, “Congo Joe” a los que conoció en su primer trabajo en un hotel. Los tres son solteros, beben y se divierten con un juego un tanto macabro, adivinando y discutiendo sobre dictadores africanos (sus nombres, los años en que “gobernaron” y las atrocidades que cometieron). Están atrapados entre dos identidades, sus raíces africanas y el país donde viven, pero unos lo llevan mejor que otros.

Joe sigue de camarero pero ahora trabaja en un buen restaurante donde almuerzan los senadores y se ilusiona con la poesía inglesa que lee, recita y escribe; Ken es un hombre práctico que ha progresado modestamente y trabaja como ingeniero. Stephanos está marcado por  los acontecimientos dramáticos que lo llevaron a emigrar, los revive una y otra vez y lo dejan inmerso en una fuerte melancolía.  La única decisión toma por sí mismo desde que llega a los Estados Unidos es dejar el apartamento que compartía con su tío en un edificio donde solo residen etíopes. Su vida parece que va a dar un vuelco cuando llega al barrio una mujer blanca, culta y divorciada, Judith, acompañada de su hija de once años, Noemi, por las que siente una atracción y un cariño muy especial. Los tres conectan rápidamente y pronto surge entre ellos una sencilla y profunda relación. Stephanos y Naomi comparten horas de lectura en la tienda, con su madre tés y conversación sobre literatura y política. Su pasado en Etiopía le pesa tanto que no le deja disfrutar de la vida o tomar cualquier decisión para cambiarla, incluso en lo que a la relación sentimental con Judith se refiere.

La novela se divide en capítulos que alternan los flashbacks y el presente. No es para nada una novela sobre inmigrantes y su sueño americano con un final feliz, es, diría yo, una reflexión sobre la soledad, la desesperanza y la desilusión, la amistad, la identidad, el sentimiento de pérdida y de no pertenencia. La novela toca otros temas como el resentimiento de los negros proyectado sobre la figura de Judith, blanca y rica, cuando la situación urbanística del barrio empieza a cambiar y ellos, residentes toda su vida, se resisten a ello.

The Beautiful Things That Heaven Bears by Dinaw Mengestu. NY: Riverhead Books, 2007
The Beautiful Things That Heaven Bears by Dinaw Mengestu. NY: Riverhead Books, 2007
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